Девушка и Дракон

Дракон был уже довольно таки старым. Он жил давно и основательно подустал от жизни, потому что она его совсем не радовала. Почему-то не приносила ему жизнь совершенно никакого удовольствия. Это раньше, когда он был ещё молод и полон сил, Дракон любил летать в далёкие страны, поджигать замки и сражаться с разными рыцарями, которые осмеливались бросать ему вызов на бой. Да, любил тогда Дракон похулиганить да поозорничать, но теперь ему всё это надоело и наскучило, и он подолгу лежал в своей горной пещере и тосковал, глядя на звёзды, сияющие в ночном небе, или просто на резвящихся днём животных. Дракон даже немного завидовал этим животным, потому что они были глупы и совсем не знали, что такое тоска и одиночество. Да и жалость непонятную начал он испытывать к этим бедолагам, служившим ему пищей, и от этого у Дракона совсем пропал аппетит.
Так и жил он в своей пещере, почти не выбираясь из неё на поверхность, и чувствовал себя всё хуже и хуже. Порой в его голову приходили мысли отправиться туда, где обитает множество таких же драконов, но он почему-то всё откладывал и откладывал свой отлёт. Наверное, просто Дракон привык уже к этим местам и не хотел их покидать даже ценой собственной жизни. Да и кому он нужен в чужом краю?..
Но вот однажды солнечным летним днём произошло одно происшествие, которое в корне изменило жизнь Дракона…
Он, как обычно, лежал в тени своей пещеры, высунув из неё одну лишь голову, и наблюдал за окружающим миром, размышляя о том, что в жизни любого разумного существа обязательно должна быть какая-то цель, иначе само существование просто теряет смысл. Дракон уже был твёрдо убеждён в этом, когда вдруг неясный шум, доносившийся с берега озера, привлёк его внимание.
«Кто бы это мог быть?» – подумал он, заинтересовавшись непонятными звуками, напоминавшими человеческую речь. Только вот, звуки эти были какие-то очень уж странные – они словно растягивались и переливались, больше походя на птичье щебетание. Люди так не разговаривали!
И тогда Дракон, переборов свою хандру и лень, выбрался из пещеры и неторопливо направился к озеру с кристально-чистой водой, в котором он любил купаться и пускать пузыри. Купание в горном озере словно омолаживало его, придавая бодрости и сил. И Дракон вполне обоснованно считал этот чудесный водоём своей личной собственностью, любое посягательство на которую кем-либо расценивая как вызов.
Так кто же это посмел бросить ему вызов теперь? Неужели не перевелись ещё на свете безумные храбрецы и отважные, доблестные рыцари? Что ж, сейчас он покажет смельчаку, кто здесь хозяин…
Но когда показалось озеро, Дракон вдруг замер и растерянно заморгал своими большими, жёлтыми глазищами, не зная, что ему делать дальше. Потому что… вместо рыцаря он увидел на берегу прекрасную девушку. Она была очень молода и настолько красива, что Дракон невольно залюбовался ею. А девушка, не видя его, спокойно мыла в озере свои длинные, роскошные волосы цвета солнца. И при этом она пела! Именно её пение и привлекло внимание Дракона. И теперь он, не желая испугать юную красавицу, уселся поудобней среди валунов и стал наблюдать и слушать, очарованный звуками песни.
Пожалуй, Дракон скорее не любил людей из-за их глупости и вредности, но почему-то эта девушка ему очень сильно понравилась. И дело здесь было не в одной красоте… Ему показалось, что от певуньи исходят приятные волны тепла и доброты. Это было как-то странно и непривычно, потому что обычно от людей исходили страх, холод и агрессия. А тут… такое! Надо же…
«Неужели эта милая девушка принадлежит к роду человеческому?» – подумал Дракон и мысленно упрекнул себя в необъективности к людям. – «Оказывается, и среди них попадаются неплохие. Интересно, о чём это она поёт?..»
И так сильно ему захотелось узнать тайну чудесной песни, что Дракон не выдержал и подошёл ближе к берегу. При этом он случайно зацепил лапой крупный камень, и тот с грохотом покатился вниз.
Девушка обернулась на шум и замерла, с удивлением глядя на дракона, широко открыв свои синие глаза. Но в её взгляде вовсе не было страха, и это ещё больше подогрело его любопытство. Он смущённо покашлял и послал девушке мысленный импульс-вопрос.
– О чём это ты так красиво пела? – спросил он, не открывая своей зубастой пасти, вид которой мог испугать девушку.
– Я пою о любви, – так же мысленно ответила она. – О любви девушки к юноше.
Дракон хмыкнул, потому что не знал, что всё это означает. Ведь он никогда никого не любил!
– А что такое… любовь?
Девушка удивилась ещё сильней.
– Бедненький, ты не знаешь, что такое любовь? – Она задумалась, пытаясь подобрать понятное объяснение такому сложному чувству. – Любовь – это такое состояние души, когда ты испытываешь к кому-либо очень-очень нежные и хорошие чувства и готов всегда делать для этого человека добрые дела и… даже можешь умереть ради любимого. Примерно так…
Дракон почесал лапой свой загривок, размышляя об услышанном, затем вздохнул и покачал массивной головой.
– Нет, мне этого никогда не понять.
– Тогда мне искренне жаль тебя, – с сочувствием подумала она. – Ведь без любви жизнь неполноценна. Потому что любящий человек испытывает необычайные положительные эмоции и становится совершенней… особенно, если эта любовь взаимна.
Девушка вздохнула и погрустнела, и тогда Дракон вдруг понял, что с её любовью что-то не так, что-то не в порядке.
– Твоя любовь не взаимна? – предположил он. – Да?
Она молча кивнула и отвернулась к озеру, а потом Дракон увидел, что по щеке девушки потекла вода.
– Что с тобой? – спросил он.
– Ничего, – ответила она. – Просто я плачу. Это слёзы.
– Плачешь? – Дракон изумлённо смотрел на девушку, потрясённый обилием новой информации. – И что это означает?
Девушка улыбнулась и смахнула рукой слёзы с глаз.
– Это означает, что мне больно из-за того, что моя любовь не взаимна.
Заинтригованный Дракон настроил свою сенсорику на ауру девушки и вдруг почувствовал внутри что-то тяжёлое и гнетущее. Ему стало нехорошо.
«Неужели это и есть её душевная боль?» – Он был растерян.
– Все люди испытывают такое? – спросил Дракон, пытаясь скорее избавиться от столь неприятных ощущений.
– К сожалению, далеко не все, – ответила девушка. – Есть люди, которым любовь чужда, потому что они не способны любить других.
– Понятно. – Дракон опять задумался и ощутил огромное желание продолжить знакомство с этой доброй девушкой, которая так сильно отличалась от всех виденных им ранее.
Тем временем девушка вытерла пушистым полотенцем свои роскошные волосы и грустно улыбнулась. – Ну, всё, мне пора возвращаться в город.
– Да, конечно. Но… – Дракон почувствовал смущение и удивился этому новому чувству. – Могу ли я надеяться, что ты опять придёшь сюда? Я очень хотел бы вновь услышать твою песню, да и постоянно быть одному – это плохо. Ведь так?
Девушка внимательно посмотрела на дракона и согласно кивнула.
– Да, это плохо. Я знаю… Хорошо, я буду приходить сюда как можно чаще. Здесь красиво и хорошо. К тому же, здесь обитает такой симпатичный дракончик, как ты, умный и совсем не страшный.
С этими словами она подошла к Дракону и погладила его по морде рукой, а затем неожиданно поцеловала опешившего дракона прямо в нос. И от этого поцелуя он ощутил странную приятную дрожь во всём своём огромном, могучем теле. Ещё бы! Ведь раньше никто-никто из людей не гладил и не целовал его, а все пытались только убить. И вот теперь… такое! От растерянности Дракон даже на некоторое время лишился дара речи и ясности мысли. В голове его воцарился полный сумбур, какого он ещё никогда не испытывал.
А когда Дракон наконец пришёл в себя от нахлынувших на него эмоций, то с грустью обнаружил, что девушки уже нет. Она ушла, оставив его наедине с массой новых мыслей о людях. И чтобы немного взбодриться и вернуть себе былое спокойствие, Дракон взмахнул своими перепончатыми крыльями и, взлетев, обрушился сверху камнем в озеро, почти донырнув до его дна. Он недолго поплавал в холодной воде горного водоёма и, выбравшись на берег, отряхнулся, после чего степенно вернулся в свою пещеру, почувствовав теперь себя значительно лучше. К тому же, впервые за последние годы, он испытал волнение и радость жизни.
Дракон стал думать о девушке, с которой повстречался сегодня, и которая так поразила его. И тогда он понял, что будет очень сильно скучать по ней и с нетерпением ждать, когда она снова придёт помыть свои чудные волосы в его озере…

Её не было несколько дней, и Дракон затосковал ещё больше, чем до этой памятной встречи. Он даже напрочь забыл о еде и сильно похудел за это время. Ему постоянно мерещился голос девушки, а перед мысленным взором стояла её добрая, очаровательная улыбка.
«Что же могло случиться? Почему она не приходит?»
От беспокойства Дракон буквально не находил себе места в своей просторной пещере и всё время думал о девушке, вновь и вновь вспоминая разговор с ней.
И ему вдруг стало очень грустно и плохо от мысли, что она вообще может больше никогда не появиться здесь. Бедный Дракон не мог даже представить, что с ним произойдёт в таком случае…
Но вот однажды возле озера раздалась знакомая песня, и сердце Дракона забилось сильно-сильно от радости. Чувствуя себя самым счастливым драконом на свете, он помчался к озеру и оскалил в улыбке свою огромную пасть, увидав на берегу ту самую девушку.
– Привет! – радостно крикнул он, испытывая великое желание совершить что-нибудь грандиозное. – Тебя так долго не было.
Девушка приблизилась к Дракону и погладила его по морде.
– Извини, – грустно произнесла она. – Я не могла.
– Почему? – Дракон внимательно посмотрел на опечаленное лицо доброй девушки и понял, что у неё случилось что-то плохое. – Были какие-нибудь важные обстоятельства?
Девушка молча кивнула в ответ, но было заметно, что она чего-то не договаривает.
– Расскажи мне про свою беду, – настойчиво произнёс Дракон. – Может быть, я чем-нибудь смогу помочь тебе.
Девушка покачала головой и вздохнула.
– Вряд ли ты сможешь мне помочь. – Она задумалась, а потом всё же решилась поделиться своим горем. – Понимаешь… на мне хочет жениться граф, которому принадлежит наш город. Это очень богатый человек, но он старый и злой и совсем мне не нравится. Я не хочу быть женой этого графа, но мои родители уже заверили его, будто я согласна, потому что он даст им за меня много денег. И теперь я не знаю, что мне делать. Может быть, утопиться в этом красивом озере? Как ты думаешь?..
Услышав про такие безобразия, Дракон пришёл в бешенство и ощутил сильное желание проглотить злобного графа, решившего насильно жениться на такой юной и доброй девушке.
– Нет! – пылко воскликнул он, хищно клацнув своими клыками. – Только не вздумай топиться. Я всё равно спасу тебя. Я не позволю вашему мерзкому графу сотворить такое зло…
Девушка грустно смотрела на чистую озёрную гладь, о чём-то сосредоточенно размышляя. Она выглядела такой несчастной и беззащитной, что Дракону захотелось сделать для неё что-нибудь очень-очень хорошее или хотя бы просто развеселить.
– А хочешь, я расскажу тебе историю про Глупого Рыцаря? – спросил он. – Она произошла прямо на моих глазах когда-то давным-давно.
– Про Глупого Рыцаря? – Девушка удивлённо посмотрела на него (почти так же, как в тот раз, когда они впервые встретились). – Ну, расскажи. Не знала, что такие бывают.
Дракон усмехнулся. – Бывают. Ещё как бывают! Уж поверь мне…
Она устроилась поудобней на лапе Дракона, приготовившись слушать историю, и он вдруг понял, что ему очень приятно и хорошо от того, что эта добрая девушка сидит на его лапе.
– Итак, слушай… – Дракон закрыл глаза, припоминая давнюю историю. – Жил когда-то на белом свете один Глупый Рыцарь, который очень любил совершать разные подвиги и сражаться. Он одержал немало доблестных побед и покорил много сердец прекрасных дам, но, к большому сожалению, ума так и не нажил. И вот, как-то тёплым, солнечным днём Глупый Рыцарь ехал по узкой горной дороге, насвистывая какую-то весёлую песню, и повстречал на своём пути одного молодого дракона… Должен отметить, что дракон этот уже успел победить нескольких рыцарей и имел кое-какой опыт битв с подобными типами, которые так любят хвастаться своими подвигами… Так вот, встретились дракон и Глупый Рыцарь, и никто из них не пожелал уступить другому дорогу.
– Уйди с моего пути, приятель, – простодушно сказал Глупому Рыцарю дракон, который был настроен в этот день вполне миролюбиво и вовсе не хотел драться. – И мы расстанемся с тобой добрыми товарищами. А потом, когда придёт такое время, сразимся как настоящие враги, и небо нас рассудит.
– Ну уж нет, чёртова ящерица, – нахально ответил Глупый Рыцарь. – Не бывать по-твоему! Или ты уступишь мне дорогу, или твоя шкура украсит одну из стен в моём замке.
– Как ты сказал? Чёртова ящерица? – Дракон почувствовал, что у него начинает портиться настроение. Очень уж обидными показались ему слова наглого рыцаря.
– Да, именно так я и сказал, – с вызовом произнёс тот и покачал в руке копьём, как бы придавая вес своим обидным словам.
– Хм… Тогда я тем более не сверну первым, – всё ещё спокойно сказал молодой дракон. – И мне кажется, что зря ты так оскорбил меня. Думаю, тебе стоило бы извиниться.
На эти слова Глупый Рыцарь просто расхохотался и покачал головой.
– Даже и не подумаю! И советую тебе, дружище, поскорее убраться с моей дороги, пока не поздно.
Совсем огорчился дракон от таких слов неучтивого рыцаря и в последний раз попытался мирно урезонить его.
– Ты дважды не прав, приятель, – хмуро сказал он. – И теперь просто обязан дважды извиниться передо мной.
Но Глупый Рыцарь лишь вновь засмеялся и опустил забрало своего шлема.
– Сейчас мой меч извинится перед тобой, – угрожающе произнёс он.
И это были его последние слова… Потому что дракон, которому надоело спорить с упрямым рыцарем, просто сбил его с коня своей могучей лапой, а затем выковырял из доспехов и съел, как поступал всегда со всеми грубиянами и наглецами. На этом история о Глупом Рыцаре заканчивается…
Дракон открыл глаза и многозначительно посмотрел сверху вниз на девушку, молча слушавшую его.
– Ну как, тебе понравилось?
– Да, очень поучительная история, – искренне сказала она и погладила лапу Дракона. – А тот молодой дракон… это, конечно же, был ты.
– Да, – честно признался он.
– И много ты съел глупых рыцарей?
Дракон призадумался, пытаясь вспомнить всех.
– Пожалуй, многовато. Но они того вполне заслужили. Вот тебе, к примеру, понравилось бы, если бы кто-то стал тыкать в тебя копьём или мечом?
– Нет, мне бы не понравилось, – согласилась девушка. – Но неужели тебе ни разу не попадался настоящий благородный рыцарь с добрым сердцем?
– Таких что-то не припоминаю. Нет, точно не встречал, – уверенно заявил Дракон. – Такого я бы обязательно запомнил и, возможно, не стал есть.
Девушка вздохнула. – Это печально. Я почему-то всегда считала всех рыцарей благородными…
– Ну вот, хотел тебя рассмешить, а получилось наоборот.
Он мысленно обругал себя за столь неудачную историю и вдруг с удивлением ощутил голод – впервые за много дней. Это знакомое чувство немного взбодрило его, потому что Дракон сразу же вспомнил свою молодость, когда он ещё рос и постоянно хотел есть.
– Ты пока искупнись, а я немного прогуляюсь по окрестностям и вернусь, – сказал он и ободряюще подмигнул девушке. – Только не грусти и пообещай мне, что не будешь топиться.
Девушка наконец-то улыбнулась.
– Хорошо, обещаю. Но ты всё же возвращайся поскорее, а то мне будет скучно одной.
– Я не надолго! – весело воскликнул Дракон, обрадованный улыбкой девушки, и, взмахнув крыльями, полетел на охоту, так как голод становился всё сильнее и сильнее…

Ему вскоре удалось поймать крупного медведя, и Дракон вполне утолил свой голод. Он пронёсся на бреющем полёте низко над лесом и, заложив крутой вираж и сбив хвостом пару сосен, повернул обратно к озеру. Он испытывал в этот момент огромное ликование и даже ощущал себя лет на десять моложе. Дракон не мог найти объяснение всем этим чудесным фактам – он просто наслаждался новым состоянием своей драконьей сущности. Ему было очень хорошо и легко, как когда-то много лет назад…
До озера оставались считанные десятки метров, когда он услышал отчаянный призыв о помощи. Голос, несомненно, принадлежал девушке. Она кричала и звала на помощь его. Ей угрожала какая-то опасность!
Позабыв обо всём на свете, Дракон стремительно ринулся туда, откуда раздавался крик. И через пару секунд его взору предстала отвратительная картина, от которой он ощутил бешенство и желание убивать. От былого добродушия не осталось и следа!
Дракон увидел, что девушка отбивается от двух мерзких типов, которые пытаются сорвать с неё платье и жилетку. Типы глумливо хохотали и заламывали несчастной девушке руки, очевидно, замышляя что-то крайне нехорошее. Это было заметно по их наглым, самоуверенным рожам и взглядам, горящим хищными огоньками.
– Что это вы тут делаете, благородные сэры? – спросил Дракон, нависнув над насильниками и едва сдерживаясь, чтобы тут же не разорвать их.
Отпустив девушку, типы в ужасе уставились на Дракона и затряслись от страха.
– Я, кажется, задал вам вопрос, и не отвечать на него просто бестактно с вашей стороны. Да вы просто невежи! А потому я имею честь пообедать вами прямо сейчас. Как вы на это смотрите?
Один из злодеев упал на колени и начал что-то бормотать, а другой сильно побледнел и застыл с открытым ртом, не сводя глаз с Дракона.
– Не убивай их, пожалуйста, – попросила добрая девушка. – Пусть уходят, ведь у них, наверное, есть жёны и дети, которые ждут их дома. Ведь так? – обратилась она к тому, что стоял на ногах.
– Да, да, есть, – залепетал тот. – И у него тоже. – Он указал рукой на своего приятеля.
– Ну, уж нет. Нельзя отпускать этих гнусных негодяев, – резонно заметил Дракон. – А то они приведут сюда целую шайку таких же… И мне придётся искать себе другое логово – вдали от этого дивного озера, которое я так люблю.
– Прошу тебя, оставь их в живых. – При этом девушка так умоляюще посмотрела на Дракона, что он не смог ей отказать.
– Ну хорошо, пусть валят отсюда поскорее, пока я не передумал. – И он хищно клацнул своими страшными клыками, чем ещё сильней испугал злодеев, которые тут же стали улепётывать со всех ног.
– Спасибо тебе, – благодарно произнесла девушка, когда негодяи скрылись из вида. – За то, что спас меня, и за то, что отпустил этих двоих, чьи души попали под власть тёмных сил. Они больше достойны сожаления, чем ненависти.
Дракон хмыкнул и покачал головой. – Не думаю так… Кстати, откуда здесь взялись эти молодцы и кто они такие вообще?
– Судя по одежде, это люди графа, – задумчиво произнесла девушка. – У него служит много подобных лихоимцев.
– Да уж… Этот ваш граф не нравится мне всё больше и больше. И он хочет на тебе жениться? Бедняжка…
Дракон опустился на землю рядом с девушкой и стал усиленно размышлять о том, как бы помочь ей.
– Послушай, – сказал вдруг он, удивившись собственной мысли. – А что, если мы с тобой отправимся вместе в далёкие земли, где, как я слышал, обитают в мире и согласии люди и драконы. Я сам давно уже подумывал улететь туда, но всё никак не решался. Теперь же совсем другое дело – я знаю, что должен тебе помочь.
– Даже не знаю, что сказать, – растерянно произнесла девушка. – Как я могу бросить здесь своих родителей и всех тех людей, которые дороги мне? Ведь их очень много в этом городе. Да и граф может отыграться на всех них из-за моего бегства.
– Я прекрасно понимаю тебя, – грустно изрёк Дракон, вспоминая своих погибших в битвах сородичей, которых было не так уж и много. – Но ты всё же подумай над моим предложением. Хорошо?
– Я подумаю, – согласилась девушка и неожиданно прижалась к могучей драконьей груди, отчего у него сильнее забилось сердце. – Ты такой милый, мой хороший дракончик…
От таких её слов Дракон ощутил неописуемое блаженство и даже лёгкую дрожь в своём огромном теле. Но он никак не мог понять, что же такое творится с ним. Почему ему всё это так приятно?..
– Мне пора возвращаться в город, – печально произнесла девушка. – Проводи меня немножко.
– Я доведу тебя до самой окраины! – с готовностью воскликнул он. – Нет, я повезу тебя на себе! Хочешь прокатиться на драконе?
– Повезёшь? Как это? – Девушка смотрела на него изумлённо.
Дракон улыбнулся. – Очень даже просто. Залазь ко мне на загривок и держись покрепче за торчащие пластины моей чешуи. Только ничего не бойся. Я буду лететь очень медленно и осторожно. Ну, смелее, моя добрая наездница! Уверен, тебе ещё не приходилось летать. Ведь так?
– Я даже верхом на коне ездила всего лишь пару раз, – призналась девушка и засмеялась, и этот её смех пробудил в груди Дракона нечто очень-очень нежное и хорошее.
– Тогда сейчас ты испытаешь кое-что удивительное, – радостно пообещал он и прилёг на брюхо, чтобы девушке было удобнее залезать на него.
А когда она хорошенько устроилась на его загривке, Дракон встал и, посильнее оттолкнувшись от земли всеми своими четырьмя лапами, взмахнул огромными крыльями и взмыл в воздух. Он плавно полетел с самой минимальной скоростью и старался не закладывать крутых виражей, чтобы не уронить с себя девушку.
А она восторженно ахала и вскрикивала, когда у неё захватывало дух от этого первого своего полёта.
– Как здорово! – кричала девушка. – Это ведь невозможно ни с чем сравнить. Как я завидую тебе! Ты можешь летать и испытывать подобное столько, сколько захочешь. Почему мы, люди, не способны на это? Почему мы не умеем летать?!
– Ну… каждому своё, – мудро изрёк Дракон, подольше планируя с распростёртыми крыльями, и издал пронзительный, трубный вой, означающий ликование на его драконьем языке.
А девушка ответила на этот крик своим звонким, жизнерадостным смехом, в котором напрочь отсутствовала её утренняя печаль. И им теперь обоим было очень-очень весело и хорошо – девушке из города и Дракону, который раньше думал, что уже навсегда утратил радость жизни. Сейчас же он считал совсем иначе…
Впереди показался город. Оттуда шли малознакомые и подозрительные запахи, там жили люди, давние враги драконов и прочих диких существ, населяющих этот большой мир. И Дракону совсем не хотелось встречаться с людьми лишний раз, потому что он уже устал от многочисленных схваток и сражений и хотел теперь только одного – вести спокойный, уединённый образ жизни. Но сейчас он отчётливо чувствовал, что ради этой удивительной девушки готов сразиться с целой армией рыцарей, вооружённых страшными дальнобойными арбалетами и камнемётами.
– Здесь я тебя высажу, – грустно произнёс он и очень осторожно опустился на опушке леса, откуда хорошо просматривались городские стены и крыши домов за ними.
– Тебе понравилось летать со мной? – спросил Дракон, ощущая какую-то непонятную неловкость.
– Да, очень. – Девушка вновь несколько опечалилась. Наверное, ей не хотелось расставаться с ним и возвращаться обратно в город, где правит жестокий граф.
– Тогда не забывай о моём предложении.
– Я не забуду, – сказала девушка и погладила его твёрдую кожу на груди.
Она пошла к городским воротам, но уже возле самой стены обернулась и помахала ему рукой. И Дракон улыбнулся, хотя понимал, что оттуда его улыбка девушке не видна. Но ему было просто приятно…

Пришло ещё три дня, и нехорошее, тревожное предчувствие охватило Дракона. Он вдруг почувствовал, что с девушкой случилась какая-то беда. Это было необъяснимое, но очень отчётливое чувство. Пропали сон и аппетит, а в груди появилась какая-то непонятная тяжесть. Но ещё хуже было от того, что Дракон не знал, что ему теперь делать. Лететь в город и искать там девушку? Но ведь это просто глупо и крайне опасно!
И когда ему стало совсем плохо и невыносимо, Дракон вдруг услышал чей-то незнакомый мужской голос. Кто-то звал его возле входа в пещеру, видимо, не решаясь входить в неё.
Удивлённый и озадаченный, Дракон выбрался из прохладной и тёмной глубины своей любимой пещеры и осторожно подкрался к выходу. И увидел там молодого парня, испуганно озирающегося по сторонам.
– Дракон! – опять позвал парень.
– Чего тебе? – неожиданно рявкнул он, отчего незнакомец отпрыгнул в сторону и испуганно уставился на Дракона.
– С Анной… беда.
– С какой ещё Анной? – не понял сначала Дракон, но тут же до него дошло, что Анна – это имя доброй девушки.
А ведь он совсем забыл познакомиться с ней! Вот глупец…
– А ты сам кто такой будешь? – строго спросил Дракон, нахмурив свой взгляд.
Парень пожал плечами.
– Я её друг, мы вместе выросли на одной улице. Анна мне нравится…
– Это вполне понятно… – Дракон улыбнулся, вспомнив лицо милой девушки, но затем придал себе грозный вид, тем самым показывая, что не поздоровится любому, кто причинит ей хоть малейшее зло. – Что с ней?
– Её хотят сжечь на костре, – печально молвил парень, поникнув головой.
– Сжечь на костре?! – Дракон был просто обескуражен таким диким сообщением. – Как это? Зачем?
– Её обвиняют в том, что она ведьма, потому что нашлись два свидетеля, утверждающих, будто она дружит с… драконом… то есть, с тобой.
Парень смотрел на него немного виновато.
– Ну и что с того, что дружит? – Дракон ощутил прилив негодования и ярости. – Каждое разумное существо вправе выбирать само, с кем ему дружить. Или я не прав?
Парень согласно кивнул.
– Я тоже так считаю, но… есть и те, кто думает иначе. Особенно наш граф…
– Опять этот мерзкий граф! – воскликнул взбешённый Дракон. – Как же он мне надоел!
– Спаси её, – тихо попросил юноша.
– Конечно, спасу! – Дракон издал ужасающее рычание, от которого человек задрожал и ещё немного отступил. – Но… как именно это сделать?
Он понял, что не знает, как и чем может помочь несчастной девушке. Просто он ощущал теперь огромное желание сделать это. Сделать, чего бы это не стоило! Даже ценой собственной жизни…
– Сегодня, после захода солнца, её казнят на городской площади у ратуши. Если бы ты в этот момент неожиданно напал на стражу…
– Да-да, именно так я и сделаю! – поспешно воскликнул обрадованный Дракон, и в его глазах вспыхнули кровавые огоньки, свидетельствующие о том, что он полон решимости и отваги.
– Я освобожу её и заберу с собой в далёкий край, где обитает много драконов, – воодушевлённо произнёс он. – Там найдётся место всем свободным существам, не желающим совершать зло и жить в мире.
Дракон уже представил, как обрушивается с неба на город и на стражу, охраняющую «ведьму», обрушивается прямо на головы подлых, мерзких людишек и на самого графа…
– Слушай, а как он выглядит?
– Кто? – не понял юноша.
– Да этот… ваш граф.
Парень задумался.
– Ну… он такой старый и уродливый лицом – от шрамов…
– Погоди, – остановил его Дракон. – Ты просто представь себе этого злобного старика, а я настроюсь на твои мысли и «срисую» с них его образ. Понял?
– Нет, – честно признался глуповатый парень, но всё же старательно представил лицо и фигуру графа.
И Дракон запечатлел в своей памяти мысленный образ того, кого теперь неистово жаждал уничтожить. Он понял, что уже окончательно принял для себя это решение и теперь не успокоится, пока не осуществит задуманное.
– А теперь возвращайся в город и вечером постарайся находиться как можно ближе к месту казни. На всякий случай…
– Я буду там, – заверил его юноша. – Обязательно! – И он поспешно зашагал по тропинке, уходящей в сторону города, к которому у Дракона возникло чувство острой неприязни.
«Ну что за странные существа эти люди?» – думал Дракон, пытаясь понять их поступки. – «Почему они так не любят друг друга и готовы убивать по всяким пустякам? А ещё называют себя разумными…»

– Скоро закат, – произнёс городской голова, с опаской покосившись в сторону графа, молчаливо стоящего у окна башни.
Старый граф не ответил. Он застыл словно изваяние, закутавшись в свой чёрный походный плащ из тёплой, шерстяной ткани и размышляя о девушке, которую вскоре должны были предать огню. Он злился на неё за отказ пойти с ним под венец и стать графиней, злился на себя за малодушие («надо было просто насильно притащить её в свою постель!») и злился на весь этот город, который он захватил пару лет назад. Короче говоря, граф пребывал в пресквернейшем настроении и желал сейчас только одного – чтобы поскорее состоялась казнь.
В общем-то, сжечь строптивую красавицу – тоже неплохой вариант, размышлял старый воитель, чьё лицо было обезображено шрамами, доставшимися ему во время многочисленных походов и сражений. Это даже хорошо, что она оказалась настоящей ведьмой. Какой грех – общаться с драконом, врагом рода человеческого! Нет, подобное прощать нельзя. И если не хочешь лечь в постель, так гори же на костре, подлая ведьма…
Площадь у ратуши была до отказа забита горожанами, многих из которых пригнали сюда чуть ли не насильно. Но значительная часть всё же пришла сама – поглазеть на то, как запылает на костре колдунья. Подогретые вином или медовухой, мужчины весело обсуждали предстоящее развлечение.
– Говорят, она забрюхатила от дракона, – передавали обыватели друг другу «новость», придуманную верными людьми графа и ловко подброшенную толпе.
– Вот бесстыдница! – возмущались и негодовали женщины. – Это ж надо! С крылатой тварью хвостом крутила. – И они смеялись от столь удачного каламбура.
– Чего ржёте, дуры? – пытался урезонить баб какой-то умудрённый жизнью человек с мрачным лицом. – Живого человека сжечь хотят…
– Действительно, это не смешно, – вмешался в разговор ещё кто-то. – Она же на нас порчу наводила, проклятая ведьма. Вот мой приятель Курт подхватил неизвестно где какую-то заразу и помер за три дня. Я уверен, что всё это проделки колдуньи.
– Да-да, я тоже давно заметил, что она какая-то не такая, – почти шёпотом сообщил некий господин. – С парнями не заигрывает и вино совсем не пьёт, да всё какие-то сказки рассказывает. Явно, ведьма ненормальная!
– Вот и я говорю, – визгливо причитала некая полная женщина. – Ведьма она, самая настоящая. И правильно, что решили её сжечь. А то изведёт ведь весь город подчистую…
– Ведут! – истошно завопил кто-то в толпе. – Ведьму ведут!
Тот час над площадью повисла гнетущая тишина, и взоры горожан обратились на процессию, двигавшуюся к месту казни. Впереди чинно шествовал преподобный отец Аввакум, настоятель городской церкви и верный последователь идей Святой Инквизиции. За ним шла сама ведьма, красавица Анна в окружении рослых стражников, а последним шагал палач, чьё лицо скрывал кроваво-красный балахон с прорезями для глаз.
Граф взглянул на лицо девушки и вновь, уже в который раз, поразился её естественной красоте. Он потерял покой и сон с тех самых пор, как впервые увидел Анну, и постоянно представлял, как будет ласкать её молодое тело. Эти фантазии уже начинали сводить его с ума – они стали навязчивыми и порой приобретали форму видений, особенно, когда он пил много крепкого вина. Но если уж непокорная девчонка отказала ему, то пусть не достаётся никому. Пусть сгорит поскорее, и тогда, возможно, пройдут и видения…
Процессия приблизилась к деревянному помосту, специально возведённому для предстоящей казни, над которым возвышался столб. К этому столбу палач крепко привязал девушку и подёргал верёвки, проверяя их надёжность. Теперь оставалось только заслушать приговор, который должен был зачитать отец Аввакум, и поджечь хворост, разложенный под помостом.
Все ждали того рокового момента, когда солнце окончательно скроется за горизонтом. Девушка, как ни странно, не молила о пощаде и не рыдала. Она была лишь сильно бледна и печально смотрела на то, как исчезает за верхушками деревьев оранжевый шар светила. Она готовилась с достоинством встретить свою смерть, которая должна была избавить её от домогательств мерзкого графа и принести её душе долгожданный покой и свободу…

Дракон тоже наблюдал за закатом из своего логова, настраиваясь на беспощадную битву, которая могла стать для него последней. Но он совсем не испытывал страха и думал только о том, что должен спасти несчастную девушку.
Он никогда и никому во всём этом большом мире не позволит причинить её боль и страдания! Пока жив сам…
И когда последние лучи уходящего за горизонт солнца погасли, Дракон решительно выбрался из пещеры и мысленно попрощался с ней, а так же с красивым горным озером и с лесом. Он был теперь полностью готов дать кровавый бой всем подлым людишкам, решившим казнить такую милую и добрую девушку. Он был готов погибнуть доблестно и отважно ради неё. Но если в этот вечер ему суждено пасть в битве, то он постарается уничтожить как можно больше врагов. Он будет крушить налево и направо, сея смерть и разрушение!
– Я не хотел этого, – пробормотал Дракон, – но вы, люди, вынуждаете меня и вы получите то, что вполне заслужили.
С этими словами он взмахнул своими перепончатыми крыльями и полетел в сторону города, в котором творилось большое зло. Но даже сейчас, в эти роковые минуты предстоящего кровопролития, Дракон не забывал любоваться окружающим пейзажем. Потому что он всегда любил природу и вообще был склонен к созерцанию и философским размышлениям…
А на площади уже всё было готово к казни. Едва солнце полностью скрылось за горизонтом и небо над городом начало сереть и терять свою ясность, преподобный Аввакум прокашлялся и стал оглашать приговор, вынесенный прошлым вечером на заседании суда в составе графа, городского головы и его самого.
– Жители нашего славного города! Мы собрались здесь, дабы покарать судом божьим проклятую ведьму, занимавшуюся насыланием порчи на добропорядочных горожан и совращением юношей и примерных мужей. Кроме того, колдунья вступила в бесовскую связь с демонической тварью, обитающей в здешних лесах, с целью учинения всякого разорения и истребления имущества нашего графа, а возможно, даже для того, чтобы совершить убийство его сиятельства. Кара наша за все перечисленные преступления будет суровой, но вполне заслуженной и справедливой. Или, может быть, её надо простить за те беды, которые она приносила всем нам?
– Сжечь ведьму! – выкрикнул кто-то из толпы.
– Да-да, так будет лучше, – испуганно добавил ещё кто-то. – Пусть сгорит.
И тут же десятки голосов подхватили этот призыв, тем самым окончательно ставя точку в данном вопросе.
– Сжечь проклятую колдунью!
– Сжечь!..
Анна же спокойно и даже с какой-то лёгкой жалостью взирала на бушующую толпу горожан, словно всё происходящее на площади её вовсе не касалось.
Священник удовлетворённо посмотрел на графа, но тут же подавил в себе злорадную ухмылку, столкнувшись с мрачным и каким-то безжизненным взглядом старого воителя.
Так ничего и не произнеся, граф кивнул, разрешая начать ужасное действо, и преподобный Аввакум поспешно махнул рукой.
– Приступайте, – отдал он указание палачу, и тот поджёг факел.
Все сошли с помоста, оставив там одну только несчастную девушку, привязанную к жертвенному столбу. Сейчас, в этот роковой момент, она выглядела особенно прекрасной и на самом деле походила на очаровательную искусительницу. И весь город застыл в ожидании того страшного мига, когда это юное тело охватят языки пламени и превратят девушку в обугленный скелет.
И вдруг внимание графа привлекла чёрная точка, движущаяся по темнеющему небу. Точка эта быстро приближалась к городу, увеличиваясь в размерах и всё сильнее напоминая какую-то огромную птицу.
Впрочем, граф уже понял, какая «птица» летит к городу, и слегка оживился, ощутив близость неминуемой битвы. Он по своей натуре был воином и теперь даже словно бы помолодел, потому что теперь ему предстояло привычное и родное дело.
– Дракон! – с улыбкой крикнул он своим вооружённым слугам. – Всем занять места на башнях!
И тут же на площади началась безумная паника. Горожане в ужасе поднимали глаза к небу и, ощущая животный страх, начинали выбираться из толпы, в которой легче было стать жертвой огнедышащего чудовища.
– Дракон! – истошно вопили люди, отталкивая и сбивая с ног друг друга.
А воины бежали и подымались на стены и башни, занимая места возле дальнобойных арбалетов и камнемётов. Лучники готовились отражать воздушное нападение, набирая побольше стрел в колчаны.
Старый граф с лихорадочным блеском в глазах взирал на эти боевые приготовления и мысленно радовался такому повороту событий. Он вообще сейчас многое отдал бы за то, чтобы Анна осталась жива, но почему-то боялся себе в этом признаться. Наверное, он просто не хотел, чтобы в его чёрной душе одержали верх простые человеческие чувства. Ведь граф всегда, всю свою жизнь, считал что у настоящего правителя таких чувств быть не должно. Правитель должен быть хладнокровным и жестоким!..

Дракон приближался к ненавистному городу. Он уже хорошо видел ратушу и площадь возле неё, видел начавшуюся среди горожан панику и предвкушал то, как будет расправляться с врагами его драконьего племени. Он даже начал испытывать лёгкое ликование, видя, какой ужас вызвало его появление.
– Дрожите, глупые людишки! – закричал Дракон. – Готовьтесь к ужасной смерти!
И он издал свой самый грозный и самый устрашающий боевой рёв, способный свести с ума и вызвать разрыв сердца у слабонервных.
И люди, услыхав этот рёв, раздающийся прямо с неба, совершенно потеряли рассудок и метались по площади, словно загнанные зайцы. Паника в городе усиливалась с каждой секундой, и на площади уже валялось немало затоптанных тел и покалеченных, которые стонали и взывали о помощи…
А потом наступил ещё более ужасный миг – Дракон завис над городом и обрушил не него своё убийственное пламя, вырывавшееся из его ноздрей и пасти. Чудовищная, разрушительная сила вырвалась наружу из груди Дракона, сея смерть и поджигая дома. Но затем он спохватился и перестал тратить свою энергию на всё подряд. Потому что главной его целью был злобный, старый граф, желающий гибели доброй девушки Анны.
И Дракон отчаянно выискивал этого мерзкого тирана среди людей, мечущихся где-то там, внизу, не обращая внимания на нацеленные на него смертоносные арбалеты, луки и камнемёты. Ему было совершенно наплевать на все эти орудия убийства, которыми так любили пользоваться люди. И ещё он высматривал девушку, которую собирался спасти…
Анна же смотрела на то, что творится вокруг, с самыми противоречивыми чувствами. Она видела своего милого дракона, который низвергал на город огонь, и ужасалась этому. Потому что добрая девушка даже сейчас не хотела, чтобы из-за неё гибли ни в чём не повинные люди.
– Не надо, дракончик ты мой хороший, – шептала она. – Ну зачем ты так плохо делаешь?..
И в то же время она верила и надеялась, что он освободит её и заберёт с собой в далёкую страну, где все живут в мире и согласии – люди и драконы.
Вдруг девушка почувствовала, что путы, удерживающие её, слабеют. Оглянувшись через плечо, она увидела парня, который согласился сходить к дракону и рассказать ему о беде. Друг детства Анны резал верёвки своим маленьким ножом и озирался по сторонам, опасаясь, что его заметят стражники. Но, к счастью, вокруг царили хаос и паника, и никто не обращал уже внимания на «ведьму», привязанную к столбу в ожидании своего смертного часа.
Один только старый граф, сохранивший ледяное спокойствие в этой бойне, увидел, что Анну пытаются освободить. Он остановил пробегавшего мимо лучника и отобрал у того оружие. Хладнокровно натянув тетиву и тщательно прицелившись, граф выпустил роковую стрелу. И она точно вонзилась в спину парня, отчего тот вскрикнул и покачнулся. Но храбрый юноша всё же нашёл в себе силы продолжить начатое. Он видел, что осталось уже совсем немного и верёвки вот-вот падут.
Тогда подлый, жестокий граф пустил вторую стрелу, которая поразила парня почти в самое сердце. И отважный юноша, сделав последнее усилие, разрезал полностью все верёвки и рухнул замертво на помост.
Несчастная девушка со слезами бросилась к упавшему и стала оплакивать его, вспоминая, как они вместе весело играли в детстве.
А злобный граф принял для себя одно важное решение и достал из колчана ещё одну стрелу, предназначавшуюся на этот раз красавице Анне.
– Ты не достанешься никому, – пробормотал старый воин, хорошенько прицеливаясь…

Дракон ощутил сильную боль и ещё большую ярость. Тяжёлые стрелы мощных крепостных арбалетов вонзились в его большое тело, а камни, выпущенные из баллист и катапульт, били по нему весьма чувствительно. Но всё это, конечно же, уже не могло остановить Дракона, который заметил девушку и ненавистного графа. Теперь только оставалось сделать самое главное…
И Дракон стремительно ринулся вниз, обрушивая по пути пламя на тех, кто его обстреливал. А когда он увидел, что граф целится в Анну, то вновь издал свой громогласный боевой рёв и дыхнул огнём на злобного старика, хотевшего убить такую замечательную девушку.
И граф превратился в живой факел – пламя, выпущенное Драконом, полностью объяло его. Слуги и воины графа с ужасом взирали на то, как гибнет их грозный повелитель, захвативший немало подобных городов. Они не могли поверить в случившееся! Ведь старый воитель казался им почти что бессмертным…
А Дракон тем временем снизился над девушкой и бережно взял её в свои передние лапы. Он почувствовал, что начинает слабеть, потому что получил множество ран и потерял много крови. Со всех сторон в него летели камни, стрелы и копья, нанося ему всё новые и новые повреждения. И всё же главная цель была достигнута – свободная Анна теперь находилась под его защитой, а мерзкий граф больше никому не сделает ничего плохого.
Прикрывая девушку своим телом, Дракон взвился высоко в небо и полетел прочь от пылающего города, населённого кровожадными, глупыми людьми. Он был счастлив от того, что спас Анну, и совсем не думал о своих ранах, которые нестерпимо болели и обильно кровоточили…
Они приземлились возле горного озера, и только теперь Дракон ощутил неимоверную усталость и слабость.
– Стар я уже стал для подобных развлечений, – с усмешкой произнёс он, зализывая свои раны. – Не то что в молодости.
– Бедненький, ты же весь в крови! – Рыдая и дрожа от всего пережитого, девушка принялась промывать раны Дракона чистой и целебной озёрной водой.
Затем Анна нарвала побольше лечебной травы (её научила кое-какому знахарскому искусству родная бабка), замазала раны травяным соком и залепила их глиной, которую девушка набрала на берегу.
– Теперь они быстрее заживут, – произнесла она, заботливо осматривая замазанные места, и погладила Дракона по спине. – Хороший ты мой дракончик.
От этой её заботы и ласки Дракон почувствовал себя значительно лучше и даже прикрыл глаза от удовольствия. Он мужественно терпел дикую боль в своём израненном теле и старался не стонать, почему-то стесняясь девушки.
– Мне нужно немного отдохнуть, – едва слышно произнёс он и свернулся калачиком возле родной пещеры.
– Тогда и я посплю. – С этими словами Анна взобралась на Дракона, и он сомкнул вокруг неё свои объятия, образовав таким образом тёплое и уютное ложе…
Так они вместе и уснули – девушка и дракон. А когда солнце поднялось над горизонтом и осветило их своими яркими лучами, до чуткого слуха Дракона донеслись какие-то подозрительные звуки.
Пробудившись и прислушавшись к этим нехорошим звукам, он понял, чем они вызваны, и стал будить сладко спавшую Анну.
– Вставай, – с тревогой произнёс Дракон. – Они идут сюда.
– Кто? – не поняла спросонья девушка.
– Люди из города! Их много и они вооружены. Я слышу металлическое бряцание их оружия и доспехов. Они идут сюда, чтобы убить нас.
Девушка вновь ощутила сильный испуг и опять стала дрожать.
– Не бойся, – ободряюще произнёс Дракон. – Они не успеют. Садись мне на загривок и держись покрепче.
Он перевернулся на брюхо, и девушка села так же, как в тот первый раз, когда летела на Драконе. И тогда он привычно оттолкнулся от земли и медленно полетел на север, туда, где находилась Страна Драконов. Он ни разу ещё не был там, но его врождённое Чутьё само подсказывало ему путь.
– Вот они! – раздались снизу чьи-то крики. – Улетают!..
Но Дракону было плевать на эти крики, потому что он знал, что теперь они оба находятся в безопасности. Теперь их никто не достанет!
– Куда мы летим? – спросила Анна, прижимаясь к Дракону и крепко держась за его спинные пластины.
– В Страну Драконов, – ответил он.
– Это далеко?
– Да, очень далеко.
– Но ты же ранен! Ты не долетишь!
– Ничего, долечу, – ответил Дракон, сжав зубы от напряжения, так как чувствовал себя очень скверно.
– Ты ведь совсем ослаб!
– Я выносливый, – упрямо проскрипел он, понимая, что этот перелёт будет для них очень трудным. – Я смогу. Вот увидишь…
И он упорно продолжал свой полёт в прекрасную и манящую страну, где люди и драконы живут дружно и счастливо, где нет войны и бессмысленных убийств. Он верил, что сумеет добраться туда и проведёт там свою старость, а добрая девушка Анна обретёт в том далёком краю свою любовь, о которой она так красиво пела на берегу горного озера.
Они летели на север…

Ноябрь-декабрь 2004 г., г. Белгород

Добавить комментарий

Этот сайт использует Akismet для борьбы со спамом. Узнайте как обрабатываются ваши данные комментариев.